Tribunal de Estados Unidos cancela condenas y libera a tres prisioneros después de 24 años





El fin de semana anterior a la Navidad de 1996, un comerciante estaba abriendo su tienda en Queens (distrito sureste de Nueva York), junto con un policía que trabajaba como guardia de seguridad en su tiempo libre, cuando los dos fueron atrapados en una emboscada por un grupo de hombres y muerto a tiros.





El caso desató una feroz cacería y, a los pocos días, tres hombres fueron arrestados. Fueron condenados por asesinato, en juicios separados, a 50 años de prisión y cadena perpetua.

Más de 20 años después, el caso se vino abajo.

El viernes (5), un juez estatal anuló las condenas de los tres y advirtió a la fiscalía por retener pruebas que hubieran proyectado serias dudas sobre su culpabilidad.

Los fiscales nunca entregaron informes a la policía que mostraran que los investigadores habían relacionado los asesinatos con otros hombres, miembros de una pandilla que cometió robos. Y los testimonios de cinco testigos, que no fueron vistos por los abogados defensores, negaron las confesiones de los hombres, quienes se equivocaron en detalles importantes del crimen y quienes, según los abogados, fueron obligados a confesar.

Los tres —Gary Johnson, 46; George Bell, 44; y Rohan Bolt, de 59 años, salieron de prisión este viernes por la tarde y lloraron mientras abrazaban a sus familias. «Finalmente lo logramos», gritó Bolt, sosteniendo por primera vez las manos de dos de sus nietos.

«La oficina del fiscal de distrito ocultó deliberadamente a la defensa información fidedigna sobre la culpabilidad de otros», dijo el juez Joseph Zayas a los tres hombres, que prácticamente participaron en la sesión. Dijo que la fiscalía había «abdicado por completo de su papel de buscar la verdad en estos casos» y sugirió que la razón podría haber sido que los fiscales sabían que la evidencia reduciría las posibilidades de condenarlos.





La fiscal de distrito de Queens, Melinda Katz, defendió la cancelación de las condenas debido a la nueva evidencia. Pero no llegó a decir que los acusados ​​son inocentes. Su oficina planea revisar el caso durante 90 días antes de decidir si volver a intentarlo.

«No puedo apoyar estas condenas», dijo Katz en un comunicado el viernes. «Sin embargo, por el momento no hay suficiente evidencia de inocencia real y, por lo tanto, estamos aprovechando esta oportunidad para reevaluar y examinar la evidencia».

Una unidad que Katz creó para investigar posibles errores de juicio no encontró mala conducta intencional por parte de los fiscales. Zayas no estuvo de acuerdo el viernes, diciendo que estaba «perplejo» por la posición del gabinete y que los fiscales habían ocultado pruebas y tergiversado los hechos.

Los abogados también dijeron que la oficina de Katz tardó meses en aceptar la liberación de los hombres, incluso después de que se revisaron las pruebas. En su documento judicial, dijeron que la posición de Katz negó a los convictos «la justicia completa que merecen» después de que gran parte de la evidencia inicial en su contra colapsara.

«Esto debería haberse hecho hace un año. ¿Por qué tardaron tanto?», Dijo Mitchell Dinnerstein, uno de los abogados de George Bell. Agregó que en su opinión el gabinete tomó esta posición porque estaba «tratando de proteger» a los fiscales involucrados, uno de los cuales aún trabaja allí.

Pero los documentos recién descubiertos (informes policiales, registros y notas) arrojan nueva luz sobre el caso.

Los informes policiales conectaron a miembros de una banda conocida como Speedstick con los asesinatos. Dos miembros de la manada le habían dicho a los detectives que otro miembro había sugerido que estaba involucrado.

Los testigos de otro ataque a tiros meses después, con la participación de uno de los líderes del grupo, describieron varias similitudes sorprendentes con el crimen de 1996. Y los investigadores de los dos casos también se reunieron para discutirlos.

Pero los fiscales declararon repetidamente que no había registros que vincularan los crímenes y los intentos saboteados de incluirlos en el juicio. Los abogados dicen que la evidencia ha sido suprimida.

«En la historia del estado de Nueva York, esta es una de las violaciones más abusivas de los derechos constitucionales de un individuo, como puedo imaginar», dijo Marc Wolinsky, abogado de Bell.

El caso representa la primera prueba del manejo de Katz de las acusaciones de mala conducta de la fiscalía. Algunos abogados defensores y exfiscales dicen que estas desviaciones se han quedado en blanco durante 27 años bajo el fiscal de distrito Richard Brown, quien murió en 2019. Ex líderes en el cargo lo defendieron y dijeron que estas preocupaciones fueron priorizadas cuando surgieron.

Después de asumir el cargo a principios del año pasado, Katz creó una unidad para revisar posibles errores de sentencia, lo que su predecesor se ha negado a hacer durante mucho tiempo. Las investigaciones de la unidad llevaron a la liberación de dos hombres en prisión el año pasado en diferentes casos de asesinato después de que testigos se retractaran o nuevas pruebas de ADN pusieran en duda su culpabilidad.

La unidad se hizo cargo del caso de los tres condenados por las muertes de 1996 en marzo pasado, después de una solicitud de los abogados defensores, y pasó meses desenterrando nuevos documentos. Descubrió que no había pruebas de inocencia y los abogados de los tres dijeron que las discusiones sobre la liberación de los hombres comenzaron a fines de noviembre. Acusaron a Katz de demorarse demasiado en actuar, incluso después de que los problemas del caso se aclararon.

Los asuntos en el caso son un claro ejemplo del comportamiento que, según algunos abogados, fue desatendido en la oficina del Fiscal de Distrito de Queens. Los jueces dictaminaron que los fiscales habían actuado mal en al menos 117 casos entre 1985 y 2017; un abogado que revisó las condenas descubrió que los fiscales rara vez eran castigados.

Uno de varios fiscales en los tres casos fue Brad Leventhal. Los registros legales muestran que un tribunal de apelación con tres magistrados anuló la condena en uno de los casos de intento de homicidio de Leventhal y ordenó un nuevo juicio en 2006 sobre la base de «casos repetidos de mala conducta procesal» durante el interrogatorio de un testigo y en los argumentos finales.

Leventhal, quien ahora es el jefe del departamento de juicios por homicidios de la fiscalía, transfirió los comentarios a Jennifer Naiburg, asistente del fiscal de distrito del gabinete. Naiburg dijo que Leventhal había manejado aproximadamente 85 casos como abogado defensor y fiscal y, excepto en 2006, no fue sancionado por mala conducta y ninguna de sus condenas fue revocada.

El gabinete no tiene la intención de revisar las condenas anteriores de los fiscales individuales, ya que la unidad de revisión determinó que no hubo mala conducta intencional.

Sin embargo, algunos de los informes policiales revelados se habían utilizado en otros casos. Y las notas escritas por Charles Testagrossa, un exfiscal en Queens, sugirieron que él sabía que un miembro de Speedstick podría haber conducido una camioneta utilizada en los asesinatos en la tienda de descuento de cheques.

Testagrossa, quien ahora trabaja en la Fiscalía del Condado de Nassau, dijo en un comunicado el jueves (4) que «reveló todo el material absolutista» que conocía, en este caso ya lo largo de su carrera. «Siempre he creído que todas las partes de un juicio, las víctimas y sus familias, los acusados ​​y sus familias, merecen igualdad y justicia», dijo.

En el juicio de cada acusado, los fiscales utilizaron diferentes pruebas, incluidas sus primeras confesiones, la identificación de un testigo ocular, el informe de un informante de la prisión y el testimonio de un cuarto hombre que también fue acusado de los asesinatos. Pero ninguna evidencia física vinculó a ninguno de ellos con el crimen, según documentos judiciales.

«Cuando comenzó este infeliz viaje, yo solo tenía 19 años. Solo era un niño sin una comprensión clara de la ley o de mis propios derechos», dijo Bell en la audiencia del viernes. «Te agradezco por darme una nueva oportunidad en la vida».

Nacho Vega

Nacho Vega. Nací en Cuba pero resido en España desde muy pequeñito. Tras cursar estudios de Historia en la Universidad Complutense de Madrid, muy pronto me interesé por el periodismo y la información digital, campos a los que me he dedicado íntegramente durante los últimos 7 años. Encargado de información política y de sociedad. Colaborador habitual en cobertura de noticias internacionales y de sucesos de actualidad. Soy un apasionado incansable de la naturaleza y la cultura. Perfil en Facebook: https://www.facebook.com/nacho.vega.nacho Email de contacto: nacho.vega@noticiasrtv.com

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