Obituario. Opportunity, el hijo de la NASA que sali√≥ de casa por 3 meses pero se qued√≥ en Marte por 15 a√Īos









Cuando vino al mundo, vagabundo Opportunity ya ven√≠a condenado a una corta vida entre las estrellas. Los padres, los ingenieros del Laboratorio de Propulsi√≥n a Chorro de la agencia espacial estadounidense (NASA), cre√≠an que el coraz√≥n de la m√°quina -los paneles solares a partir de los cuales produce energ√≠a- no se aguantar√≠a m√°s de 90 d√≠as en el exigente suelo marciano. Pero Opportunity super√≥ todas las expectativas. Vive durante 15 a√Īos, excediendo la esperanza de vida media al nacer en 14 a√Īos y 293 d√≠as. Ahora muri√≥ al cabo de ocho meses en coma. Misi√≥n concluida.

La NASA dio a luz el Opportunity en 1993 cuando decidi√≥ crear un programa para "investigar y caracterizar los diversos tipos de rocas y suelos que guardan pistas sobre el pasado de la actividad acu√°tica en Marte". La agencia espacial estadounidense estaba embarazada de dos Rovers: el siguiente: oportunidad y el Esp√≠ritu. Eran dos beb√©s peque√Īos, pero gordos: ten√≠an 185 kilos cada uno, seis ruedas, 2,3 metros de ancho, 1,6 metros de largo y paneles solares a 1,5 metros de altura. Eran como pr√≠ncipes herederos de una corona: la de la explotaci√≥n de Marte. Ten√≠an diez a√Īos para explorar lo m√°s que pudieran la superficie marciana para que los humanos, un d√≠a, les siguieran los pasos.

Opportunity y Spirit ten√≠an una madrina. Los padres lanzaron una campa√Īa con LEGO llamada "Name the Rovers" en la que los estudiantes deber√≠an elegir el nombre de los veh√≠culos. La ganadora fue Sofi Collis, una ni√Īa hu√©rfana de nueve a√Īos y de origen ruso que andaba en una escuela de Arizona y que escribi√≥ un poema para los veh√≠culos de exploraci√≥n: "Yo viv√≠a en un orfanato. Oscuro, fr√≠o y solitario. Por la noche, miraba al cielo centelleante y me sent√≠a mejor. So√Īaba que pod√≠a volar en aquel cielo. En Am√©rica todos mis sue√Īos se pueden hacer realidad. Gracias por esp√≠ritu y por el oportunidad".

Aprovechando un momento de acercamiento entre la Tierra y Marte, el Opportunity sali√≥ de casa el 7 de julio de 2003 con un tatuaje en el cuerpo: una inscripci√≥n que dec√≠a "Para aquellos que nos visitan, deseamos un viaje seguro y la alegr√≠a del descubrimiento". A bordo de un cohete Delta II, el peque√Īo vagabundo s√≥lo lleg√≥ a Meridiani Planum, en Marte, casi a√Īo y medio despu√©s, el 25 de enero de 2004. A la espera de √©l estaba el hermano Spirit, que hab√≠a ido al Planeta Rojo el 10 de junio de aquel a√Īo a bordo de un cohete igual. Juntos estudiaron las rocas marcianas en busca de se√Īales de lluvia, estudiaron los minerales esparcidos por el suelo e intentaron entender si el ambiente era propicio para el desarrollo de vida. Y lo hicieron con tanta distinci√≥n que en vez de quedarse 90 d√≠as fuera de casa, los padres les dieron autorizaci√≥n para quedarse m√°s unos anitos por all√°.

El Opportunity logr√≥ encontrar hematita, un mineral que t√≠picamente se forma en ambientes donde hubo agua; y el Spirit descubri√≥ que en un lugar llamado Comanche hab√≠a rocas much√≠simas ricas en magnesio y carburos de hierro, algo que normalmente se observa en ambientes calientes y h√ļmedos. Pero algo vino a sacudir la felicidad de los dos hermanos en Marte: el 1 de mayo de 2009, Spirit se qued√≥ con una rueda atada en una piedra. Condenado a quedarse para siempre preso en el mismo lugar, Spirit acab√≥ por morir el 22 de marzo de 2010.

Opportuniy se quedó solo en un mundo a millones de kilómetros de casa. En el caso de que se produzca un cambio en la calidad de vida de los habitantes de la Tierra, un montón de rocas y minerales que sólo se forman cuando hay agua cerca. Después contó todo esto a los padres. Y en la Tierra todo el mundo empezó a entusiasmarse con la idea de que Marte puede haber tenido vida. Tal vez, un día, hasta pueda ser nuestra nueva casa.

Fue as√≠ durante ocho a√Īos. Pero el Opportunity ya era viejo: respond√≠a siempre a las llamadas, enviaba todos los d√≠as un mensaje a decir "hola" y de vez en cuando hasta tomaba fotograf√≠as para que los padres en la NASA supieran c√≥mo era all√≠ su mundo. Envejec√≠a bien, pero envejec√≠a. Y no tard√≥ mucho hasta que el cruel mundo marciano enterrara vivo el Opportunity para nunca m√°s ver la luz del sol y dejar a los padres del hombre vagabundo en llantos.

La muerte de Opportunity comenz√≥ el 30 de mayo de 2017, que desvela el diario de a bordo que la NASA mantiene de la sonda y que publica a trav√©s de un blog gestionado por el Laboratorio de Propulsi√≥n a Chorro (JPL). En ese intervalo, la agencia espacial estadounidense not√≥ que "una tormenta de polvo regional est√° afectando al Opportunity": "La primera indicaci√≥n de una tormenta de polvo a 621,37 millas (1.000 kil√≥metros) de Opportunity fue recibida en la noche de viernes "despu√©s de que el Mars Reconnaissance Orbiter-una m√°quina que orbita el planeta en busca de se√Īales de la existencia de agua en el pasado marciano- ha encontrado se√Īales de" una tempestad persistente, pero a√ļn muy distante "que estaba" afectando la opacidad atmosf√©rica en el lugar "donde el vagabundo Yo estaba.

Todo empeor√≥ a partir de ah√≠: hace m√°s de una d√©cada que la sonda Opportunity no enfrentaba niveles de opacidad atmosf√©rica tan grandes. Y eso preocupaba a la NASA porque cuanto mayor es la opacidad atmosf√©rica de Marte, menos ser√≠a la cantidad de energ√≠a que el Opportunity pod√≠a producir con los paneles solares: con una opacidad de 1,0 tau (una medida que sirve para determinar esa caracter√≠stica), el rover consigue producir 468 kilovatios-hora (o casi 1.685 megajoules) de energ√≠a; pero con una opacidad de 10,8 tau -la √ļltima medici√≥n obtenida por la NASA-, el Opportunity no pod√≠a generar m√°s de 22 kilovatios-hora. Esto no es suficiente para no mantener la sonda acordada, cuanto m√°s para hacerla funcionar como habitualmente.

El 10 de junio llegó el veredicto: la tempestad local que el Mars Reconnaissance Orbiter había reconocido y que estaba "todavía muy lejos" de Opportunity se había transformado en una tormenta de arena gigantesca que estaba dando la vuelta al planeta y que, por el camino , había tragado el rover. La NASA predijo que él "había sufrido un fallo de baja energía, entrando en hibernación hasta que el cielo eventualmente quedara limpio". Esa era, al menos, la esperanza de la agencia espacial.

Pero, al fin y al cabo, era una esperanza inexorable: la NASA hizo un √ļltimo intento y envi√≥ un mensaje para probar si el Opportunity respond√≠a a la se√Īal, enviado durante la noche del martes al mi√©rcoles. Despu√©s, esperaron unos 26 minutos: una se√Īal enviada de la Tierra a Marte tarda m√°s o menos 13 minutos en llegar al destino. Despu√©s, si el Opportunity lo recibiera y consiguiera responder, necesitar√≠amos 13 minutos m√°s para saberlo. Pero ya se han pasado m√°s de 12 horas y vagabundo sigue en silencio. Por eso, s√≥lo puede estar muerto, concluyeron los padres de Rover.

En la nota de pesar escrita por la familia de Opportunity, Jim Bridenstine, administrador de la NASA, confirm√≥ que "la misi√≥n del rover Opportunity de la NASA llega al fin despu√©s de 15 a√Īos explorando la superficie de Marte y ayudando a crear los pilares para el regreso de la NASA al Planeta Rojo ":"Es a causa de misiones como la Opportunity que ha de llegar el d√≠a en que nuestros intr√©pidos astronautas van a caminar en la superficie de Marte. Y cuando llegue ese d√≠a, una parte de esa primera huella va a ser dada por los hombres y mujeres de Opportunity, un peque√Īo rover que desafi√≥ todas las probabilidades e hizo tanto en nombre de la explotaci√≥n ", termina.

La Sociedad Planetaria también reaccionó a la muerte del Opportunity: "En las llanuras distantes de Marte, el Opportunity se une ahora a su gemelo, el Spirit, como un monumento al deseo de la humanidad de explorar y descubrir. Un día, nuestros descendientes van a visitar los dos vehículos y se maravillarán con la ingeniería de los creadores. Para nosotros, en la Tierra, fue una alegría compartir los descubrimientos de Opportunity. "No puedo esperar a ver lo que viene a continuación para nosotros en Marte", dijo Bill Nye, el presidente de la organización.

El Opportunity murió en un momento en que esperaba a otro hermano. "Mars 2020" debe salir de casa en julio de 2020 para ver si hay signos de condiciones para habitabilidad en el pasado, principalmente de vida microbiana.

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Nacho Vega

Nacho Vega. Nac√≠ en Cuba pero resido en Espa√Īa desde muy peque√Īito. Tras cursar estudios de Historia en la Universidad Complutense de Madrid, muy pronto me interes√© por el periodismo y la informaci√≥n digital, campos a los que me he dedicado √≠ntegramente durante los √ļltimos 7 a√Īos. Encargado de informaci√≥n pol√≠tica y de sociedad. Colaborador habitual en cobertura de noticias internacionales y de sucesos de actualidad. Soy un apasionado incansable de la naturaleza y la cultura. Perfil en Facebook:¬†https://www.facebook.com/nacho.vega.nacho Email de contacto: nacho.vega@noticiasrtv.com

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