Obituario. Opportunity, el hijo de la NASA que sali贸 de casa por 3 meses pero se qued贸 en Marte por 15 a帽os









Cuando vino al mundo, vagabundo Opportunity ya ven铆a condenado a una corta vida entre las estrellas. Los padres, los ingenieros del Laboratorio de Propulsi贸n a Chorro de la agencia espacial estadounidense (NASA), cre铆an que el coraz贸n de la m谩quina -los paneles solares a partir de los cuales produce energ铆a- no se aguantar铆a m谩s de 90 d铆as en el exigente suelo marciano. Pero Opportunity super贸 todas las expectativas. Vive durante 15 a帽os, excediendo la esperanza de vida media al nacer en 14 a帽os y 293 d铆as. Ahora muri贸 al cabo de ocho meses en coma. Misi贸n concluida.

La NASA dio a luz el Opportunity en 1993 cuando decidi贸 crear un programa para "investigar y caracterizar los diversos tipos de rocas y suelos que guardan pistas sobre el pasado de la actividad acu谩tica en Marte". La agencia espacial estadounidense estaba embarazada de dos Rovers: el siguiente: oportunidad y el Esp铆ritu. Eran dos beb茅s peque帽os, pero gordos: ten铆an 185 kilos cada uno, seis ruedas, 2,3 metros de ancho, 1,6 metros de largo y paneles solares a 1,5 metros de altura. Eran como pr铆ncipes herederos de una corona: la de la explotaci贸n de Marte. Ten铆an diez a帽os para explorar lo m谩s que pudieran la superficie marciana para que los humanos, un d铆a, les siguieran los pasos.

Opportunity y Spirit ten铆an una madrina. Los padres lanzaron una campa帽a con LEGO llamada "Name the Rovers" en la que los estudiantes deber铆an elegir el nombre de los veh铆culos. La ganadora fue Sofi Collis, una ni帽a hu茅rfana de nueve a帽os y de origen ruso que andaba en una escuela de Arizona y que escribi贸 un poema para los veh铆culos de exploraci贸n: "Yo viv铆a en un orfanato. Oscuro, fr铆o y solitario. Por la noche, miraba al cielo centelleante y me sent铆a mejor. So帽aba que pod铆a volar en aquel cielo. En Am茅rica todos mis sue帽os se pueden hacer realidad. Gracias por esp铆ritu y por el oportunidad".

Aprovechando un momento de acercamiento entre la Tierra y Marte, el Opportunity sali贸 de casa el 7 de julio de 2003 con un tatuaje en el cuerpo: una inscripci贸n que dec铆a "Para aquellos que nos visitan, deseamos un viaje seguro y la alegr铆a del descubrimiento". A bordo de un cohete Delta II, el peque帽o vagabundo s贸lo lleg贸 a Meridiani Planum, en Marte, casi a帽o y medio despu茅s, el 25 de enero de 2004. A la espera de 茅l estaba el hermano Spirit, que hab铆a ido al Planeta Rojo el 10 de junio de aquel a帽o a bordo de un cohete igual. Juntos estudiaron las rocas marcianas en busca de se帽ales de lluvia, estudiaron los minerales esparcidos por el suelo e intentaron entender si el ambiente era propicio para el desarrollo de vida. Y lo hicieron con tanta distinci贸n que en vez de quedarse 90 d铆as fuera de casa, los padres les dieron autorizaci贸n para quedarse m谩s unos anitos por all谩.

El Opportunity logr贸 encontrar hematita, un mineral que t铆picamente se forma en ambientes donde hubo agua; y el Spirit descubri贸 que en un lugar llamado Comanche hab铆a rocas much铆simas ricas en magnesio y carburos de hierro, algo que normalmente se observa en ambientes calientes y h煤medos. Pero algo vino a sacudir la felicidad de los dos hermanos en Marte: el 1 de mayo de 2009, Spirit se qued贸 con una rueda atada en una piedra. Condenado a quedarse para siempre preso en el mismo lugar, Spirit acab贸 por morir el 22 de marzo de 2010.

Opportuniy se qued贸 solo en un mundo a millones de kil贸metros de casa. En el caso de que se produzca un cambio en la calidad de vida de los habitantes de la Tierra, un mont贸n de rocas y minerales que s贸lo se forman cuando hay agua cerca. Despu茅s cont贸 todo esto a los padres. Y en la Tierra todo el mundo empez贸 a entusiasmarse con la idea de que Marte puede haber tenido vida. Tal vez, un d铆a, hasta pueda ser nuestra nueva casa.

Fue as铆 durante ocho a帽os. Pero el Opportunity ya era viejo: respond铆a siempre a las llamadas, enviaba todos los d铆as un mensaje a decir "hola" y de vez en cuando hasta tomaba fotograf铆as para que los padres en la NASA supieran c贸mo era all铆 su mundo. Envejec铆a bien, pero envejec铆a. Y no tard贸 mucho hasta que el cruel mundo marciano enterrara vivo el Opportunity para nunca m谩s ver la luz del sol y dejar a los padres del hombre vagabundo en llantos.

La muerte de Opportunity comenz贸 el 30 de mayo de 2017, que desvela el diario de a bordo que la NASA mantiene de la sonda y que publica a trav茅s de un blog gestionado por el Laboratorio de Propulsi贸n a Chorro (JPL). En ese intervalo, la agencia espacial estadounidense not贸 que "una tormenta de polvo regional est谩 afectando al Opportunity": "La primera indicaci贸n de una tormenta de polvo a 621,37 millas (1.000 kil贸metros) de Opportunity fue recibida en la noche de viernes "despu茅s de que el Mars Reconnaissance Orbiter-una m谩quina que orbita el planeta en busca de se帽ales de la existencia de agua en el pasado marciano- ha encontrado se帽ales de" una tempestad persistente, pero a煤n muy distante "que estaba" afectando la opacidad atmosf茅rica en el lugar "donde el vagabundo Yo estaba.

Todo empeor贸 a partir de ah铆: hace m谩s de una d茅cada que la sonda Opportunity no enfrentaba niveles de opacidad atmosf茅rica tan grandes. Y eso preocupaba a la NASA porque cuanto mayor es la opacidad atmosf茅rica de Marte, menos ser铆a la cantidad de energ铆a que el Opportunity pod铆a producir con los paneles solares: con una opacidad de 1,0 tau (una medida que sirve para determinar esa caracter铆stica), el rover consigue producir 468 kilovatios-hora (o casi 1.685 megajoules) de energ铆a; pero con una opacidad de 10,8 tau -la 煤ltima medici贸n obtenida por la NASA-, el Opportunity no pod铆a generar m谩s de 22 kilovatios-hora. Esto no es suficiente para no mantener la sonda acordada, cuanto m谩s para hacerla funcionar como habitualmente.

El 10 de junio lleg贸 el veredicto: la tempestad local que el Mars Reconnaissance Orbiter hab铆a reconocido y que estaba "todav铆a muy lejos" de Opportunity se hab铆a transformado en una tormenta de arena gigantesca que estaba dando la vuelta al planeta y que, por el camino , hab铆a tragado el rover. La NASA predijo que 茅l "hab铆a sufrido un fallo de baja energ铆a, entrando en hibernaci贸n hasta que el cielo eventualmente quedara limpio". Esa era, al menos, la esperanza de la agencia espacial.

Pero, al fin y al cabo, era una esperanza inexorable: la NASA hizo un 煤ltimo intento y envi贸 un mensaje para probar si el Opportunity respond铆a a la se帽al, enviado durante la noche del martes al mi茅rcoles. Despu茅s, esperaron unos 26 minutos: una se帽al enviada de la Tierra a Marte tarda m谩s o menos 13 minutos en llegar al destino. Despu茅s, si el Opportunity lo recibiera y consiguiera responder, necesitar铆amos 13 minutos m谩s para saberlo. Pero ya se han pasado m谩s de 12 horas y vagabundo sigue en silencio. Por eso, s贸lo puede estar muerto, concluyeron los padres de Rover.

En la nota de pesar escrita por la familia de Opportunity, Jim Bridenstine, administrador de la NASA, confirm贸 que "la misi贸n del rover Opportunity de la NASA llega al fin despu茅s de 15 a帽os explorando la superficie de Marte y ayudando a crear los pilares para el regreso de la NASA al Planeta Rojo ":"Es a causa de misiones como la Opportunity que ha de llegar el d铆a en que nuestros intr茅pidos astronautas van a caminar en la superficie de Marte. Y cuando llegue ese d铆a, una parte de esa primera huella va a ser dada por los hombres y mujeres de Opportunity, un peque帽o rover que desafi贸 todas las probabilidades e hizo tanto en nombre de la explotaci贸n ", termina.

La Sociedad Planetaria tambi茅n reaccion贸 a la muerte del Opportunity: "En las llanuras distantes de Marte, el Opportunity se une ahora a su gemelo, el Spirit, como un monumento al deseo de la humanidad de explorar y descubrir. Un d铆a, nuestros descendientes van a visitar los dos veh铆culos y se maravillar谩n con la ingenier铆a de los creadores. Para nosotros, en la Tierra, fue una alegr铆a compartir los descubrimientos de Opportunity. "No puedo esperar a ver lo que viene a continuaci贸n para nosotros en Marte", dijo Bill Nye, el presidente de la organizaci贸n.

El Opportunity muri贸 en un momento en que esperaba a otro hermano. "Mars 2020" debe salir de casa en julio de 2020 para ver si hay signos de condiciones para habitabilidad en el pasado, principalmente de vida microbiana.

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Nacho Vega

Nacho Vega. Nac铆 en Cuba pero resido en Espa帽a desde muy peque帽ito. Tras cursar estudios de Historia en la Universidad Complutense de Madrid, muy pronto me interes茅 por el periodismo y la informaci贸n digital, campos a los que me he dedicado 铆ntegramente durante los 煤ltimos 7 a帽os. Encargado de informaci贸n pol铆tica y de sociedad. Colaborador habitual en cobertura de noticias internacionales y de sucesos de actualidad. Soy un apasionado incansable de la naturaleza y la cultura. Perfil en Facebook:聽https://www.facebook.com/nacho.vega.nacho Email de contacto: nacho.vega@noticiasrtv.com

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