Los robots de reparto ven a los protagonistas de la ciudad inglesa en cuarentena





Si algún lugar estaba preparado para la cuarentena, era Milton Keynes. Dos años antes de la pandemia de coronavirus, una startup llamada Starship Technologies lanzó una flota de robots de entrega en el pequeño pueblo a 80 km al noroeste de Londres.





Los robots cortos se mueven sobre seis ruedas y llevan comida para la entrega y la compra de comestibles a hogares y oficinas. Con la llegada del coronavirus, Starship cambió el énfasis de la flota aún más hacia las entregas de compras en supermercados. Los habitantes de la ciudad, como Emma Maslin, podían comprar en la tienda de la esquina sin ningún contacto humano.

«No hay interacción social con un robot», dijo Maslin.

La repentina utilidad de los robots para las personas que no pueden salir de la casa proporciona una indicación interesante de lo que las máquinas pueden hacer un día, al menos en condiciones ideales.

Con 270,000 habitantes y una extensa red de ciclovías, Milton Keynes es un lugar perfectamente adecuado para robots sobre ruedas. La demanda ha sido tan alta en las últimas semanas que algunos habitantes de la ciudad han pasado días tratando de programar una entrega.

Las compañías en lugares desde Silicon Valley hasta Somerville, Massachusetts, han estado inyectando miles de millones de dólares en los últimos años en el desarrollo de productos que van desde automóviles sin conductor, sin conductores, hasta robots para usar en almacenes. La tecnología se está mejorando rápidamente. Los robots pueden ayudar con entregas, transporte, reciclaje y fabricación.

Pero incluso algunas tareas simples, como las entregas robóticas, aún enfrentan obstáculos técnicos y logísticos. Los robots de Milton Keynes, por ejemplo, no pueden transportar más de dos bolsas de supermercado.





«No se puede hacer una gran compra», explicó Maslin. «Los robots no entregan a grandes supermercados».

La pandemia puede haber intensificado la demanda, pero no ha cambiado lo que puede hacer con los robots, dijo Elliot Katz, quien ayuda a ejecutar Phantom Auto. La startup ayuda a las compañías a controlar vehículos autónomos a distancia cuando se encuentran con situaciones que no pueden driblar por sí mismas.

«Hay un límite a lo que un robot de entrega puede llevar a un humano», dijo Katz. «Pero tienes que empezar por algún lado».

Fundada en 2014 con una inversión de más de $ 80 millones (R $ 454,7 millones), Starship Technologies tiene su sede en San Francisco. Ha llevado a la mayoría de sus robots a campus universitarios en los Estados Unidos. Equipados con cámaras, radares y otros sensores, se orientan verificando dónde están en relación con los mapas digitales construidos por la compañía en cada ubicación.

La compañía eligió a Milton Keynes para lanzar los robots más ampliamente, en parte porque es un lugar donde los robots pueden moverse con relativa facilidad. Construida después de la Segunda Guerra Mundial, la ciudad fue cuidadosamente planificada. Casi todas las calles están dispuestas en una cuadrícula, y las ciclovías y las vías peatonales, conocidas como «vías rojas», corren en paralelo.

Cuando los robots Starship llegaron por primera vez a Milton Keynes, una de las ciudades de más rápido crecimiento en el Reino Unido, Liss Page los encontró lindos, pero inútiles. «El primer robot que vi estaba atrapado en la acera frente a mi casa», dijo.

Pero a principios de abril abrió una carta del Servicio Nacional de Salud Británico (NHS) recomendando que no saliera de la casa porque su asma y otras afecciones médicas la hacen especialmente vulnerable al coronavirus. En las semanas siguientes, los robots comenzaron a servir como un enlace muy necesario para el mundo exterior.

Las entregas pequeñas son buenas para Page, que vive solo. Vegano, puede ordenar que le entreguen leche de nuez y margarina en casa. Pero al igual que las furgonetas de supermercado que hacen entregas más grandes en toda la ciudad, los robots de Starship enfrentan una limitación: la disponibilidad real de productos en los estantes.

«Usted completa su pedido con cosas que realmente no necesita, por lo que vale la pena pagar la tarifa de envío», dijo Page. «En la última entrega, solo recibí cosas que realmente no necesitaba».

Los residentes como ella hacen sus pedidos a través de una aplicación para teléfonos inteligentes. Normalmente pagan una libra británica (R $ 6,70) por cada entrega, pero en Milton Keynes, Starship aumentó el precio hasta dos libras en los momentos más populares, en un esfuerzo por distribuir la demanda de manera más uniforme durante todo el día.

Los robots realizan entregas gratuitas a médicos, enfermeras y otros profesionales del NHS. Participan en el homenaje que se paga todos los jueves por la noche al personal del NHS, encendiendo sus faros mientras los lugareños aplauden sus puertas. La flota de robots pronto aumentará de 80 a 100 robots.

Milton Keynes puede ser el lugar del mundo que más utiliza robots de entrega, pero otras ciudades han seguido su ejemplo en los últimos años. En Christiansburg, Virginia, Paul y Susie Sensmeier pueden ordenar entregas de farmacia y panadería volando aviones no tripulados. Wing, una subsidiaria de Alphabet, la empresa matriz de Google, ha estado ofreciendo entregas de drones en la región desde el otoño del año pasado.

Pueden pedir penne, salsa marinara y papel higiénico, pero no pueden pedir medicamentos recetados. Los drones Wing se cargan con productos en un almacén Wing, no en una farmacia. Y al igual que los robots de Milton Keynes, hay un límite en el volumen que pueden transportar.

«Solo puedo pedir dos magdalenas o dos cruasanes», dijo Susie Seinsmeier, de 81 años.

Empresas como Wing y Starship esperan poder expandir estos servicios y mejorar sus habilidades. Ahora hay un incentivo adicional.

«De un momento a otro, las entregas pasaron de la comodidad al servicio vital», explicó el director ejecutivo de Starship, Lex Bayer. «Nuestros robots están en uso continuo, 14 horas al día».

La compañía ha estado expandiendo el área que atiende en Milton Keynes, duplicando su flota y formando asociaciones con varios supermercados nuevos. Recientemente lanzó un servicio en Chevy Chase, Maryland, cerca de Washington.

Liss Page, analista de negocios de 51 años que ha vivido en Milton Keynes durante más de un cuarto de siglo, cree que la entrega de robots puede convertirse en un negocio viable.

«Hasta ahora, la impresión ha sido que era un proyecto creativo innovador, pero sin mucha aplicación concreta», dijo. «La pandemia le dio a la compañía una plataforma para lanzar un negocio real».

Nacho Vega

Nacho Vega. Nací en Cuba pero resido en España desde muy pequeñito. Tras cursar estudios de Historia en la Universidad Complutense de Madrid, muy pronto me interesé por el periodismo y la información digital, campos a los que me he dedicado íntegramente durante los últimos 7 años. Encargado de información política y de sociedad. Colaborador habitual en cobertura de noticias internacionales y de sucesos de actualidad. Soy un apasionado incansable de la naturaleza y la cultura. Perfil en Facebook: https://www.facebook.com/nacho.vega.nacho Email de contacto: nacho.vega@noticiasrtv.com

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