La negativa a divulgar datos de contaminación arroja dudas sobre la reconstrucción de Notre-Dame





El incendio de abril de Notre-Dame contaminó el área con nubes de polvo tóxico, exponiendo a escuelas, guarderías, parques y otras áreas de París cerca de la catedral a niveles alarmantes de plomo.





El polvo de plomo provenía del techo incinerado y la torre, que contenía algo así como 460 toneladas de metal peligroso, y creó un peligro para la salud pública que generó una creciente ansiedad en París durante el verano.

Cinco meses después del incendio, las autoridades francesas se niegan a revelar todos los resultados de las pruebas de contaminación por plomo, sembrando la incertidumbre pública. Al mismo tiempo, emiten declaraciones tranquilizadoras para tratar de minimizar los riesgos.

Los aplazamientos y las negativas han abierto a las autoridades a la acusación de que han priorizado la reconstrucción de la catedral, que el presidente Emmanuel Macron prometió completar en cinco años, en lugar de la salud de miles.

Una investigación exhaustiva del New York Times ha ayudado a dibujar una imagen emergente de la respuesta oficial fallida. La investigación puso de manifiesto que las autoridades francesas han dado grandes pasos para advertir a la población de los riesgos para la salud, incluso cuando tienen una visión más clara del peligro.

El incendio del 15 de abril casi destruyó la catedral de 850 años de antigüedad y desencadenó una investigación inmediata para ver si se habían tomado suficientes medidas de prevención de incendios para proteger una joya de la arquitectura gótica que recibía a 13 millones de visitantes al año.

Millones de personas en todo el mundo vieron en estado de shock cómo el techo y la torre se derrumbaron en las llamas esa noche y colapsaron. Pero las nubes de humo en ascenso contenían sus propios peligros. Contenían niveles muy altos de plomo, de acuerdo con los resultados de las pruebas contenidas en informes confidenciales y de otro tipo publicados por el gobierno.





La investigación del NYT se basó en documentos confidenciales, incluidas las advertencias de los inspectores del trabajo, un informe policial y mediciones de plomo encargadas por el Ministerio de Cultura cuyos resultados no habían sido divulgados previamente. Dos medios de comunicación franceses, Mediapart y Le Canard Enchaîné, también informaron preocupaciones sobre el plomo.

Estos documentos, junto con docenas de entrevistas, dejan en claro que dentro de las 48 horas posteriores al incendio, las autoridades francesas ya tenían indicios de que la exposición al plomo podría plantear un problema grave.

Pero pasó un mes antes de que las autoridades parisinas realizaran las primeras pruebas de plomo en una escuela cerca de Notre-Dame. Las autoridades de salud municipales y regionales aún no han evaluado todas las escuelas en las cercanías de la capital.

En al menos 18 guarderías, preescolares y escuelas primarias, las pruebas han detectado niveles de polvo de plomo que exceden el estándar regulatorio francés para edificios amigables para los niños.

En docenas de otros espacios públicos, como plazas y calles, las autoridades han encontrado niveles de plomo hasta 60 veces superiores a los estándares de seguridad. Una de las mayores preocupaciones puede ser la contaminación del suelo de los parques públicos.

Los niveles más altos de contaminación, revelados en documentos confidenciales del Ministerio de Cultura a los que el NYT tenía acceso, se detectaron en diferentes puntos dentro y cerca de la catedral. Las autoridades no despejaron el área inmediatamente después del incendio y esperaron cuatro meses para completar la descontaminación completa del vecindario.

El Ministerio de Cultura, que es responsable de limpiar el sitio y reconstruir Notre-Dame, no ha implementado ni se ha negado a implementar procedimientos de seguridad para los trabajadores, dejándolos expuestos a niveles de plomo más de 1,000 veces más altos que el estándar aceptado.

"Estos son niveles astronómicos, y la actitud de los funcionarios de salud es inexplicable", dijo Annie Thébaud-Mony, una respetada experta francesa en salud pública que ha dirigido llamamientos públicos para una mayor transparencia desde el incendio de la catedral.

Los niveles de plomo se consideran lo suficientemente preocupantes como para que algunos expertos en salud consultados por el NYT aconsejen no llevar niños pequeños cerca de Notre Dame, aunque todos estuvieron de acuerdo en que era seguro ir a París.

Algunas autoridades francesas y especialistas en plomo han pedido que se evite la paranoia y han argumentado que en una ciudad tan antigua como París, no todos los altos niveles de plomo pueden atribuirse al incendio de Notre-Dame. Los resultados pueden reflejar en parte la existencia de importantes problemas subyacentes de contaminación por plomo en París.

La contaminación por plomo plantea riesgos especialmente para los niños, especialmente los niños menores de 6 años, así como para las mujeres embarazadas y lactantes, que pueden transmitir el plomo a sus hijos.

Cuando se ingiere, el plomo interfiere con el desarrollo normal del sistema nervioso y puede causar un deterioro cognitivo permanente en niños pequeños, produciendo problemas que pueden ir desde la pérdida de algunos puntos de CI hasta dificultades de lectura y una tendencia a un comportamiento agresivo.

Aún así, cientos de niños continuaron asistiendo a escuelas cerca de Notre-Dame durante semanas hasta que, a mediados de mayo, las autoridades comenzaron a probar los niveles de plomo y limpiar edificios.

"Es obvio que si se queman cientos de toneladas de plomo, habrá una deposición significativa de partículas alrededor", dijo Matthew Cachère, abogado de la Coalición de Nueva York para poner fin a la contaminación por plomo durante años.

"Pensé que los funcionarios de salud sabían lo suficiente como para entender que esta catástrofe tenía el potencial de causar daños ambientales importantes", dijo Chachère.

Notre-Dame es una estructura única en Francia, y después del incendio la respuesta oficial se dividió entre las autoridades municipales, regionales y nacionales. Cada organismo y nivel tenía responsabilidades distintas y, en algunos casos, intereses opuestos, lo que generaba enfrentamientos entre líneas de autoridad y reducía la responsabilidad.

Las autoridades de París, que solo encargaron pruebas de contaminación con plomo un mes después del incendio, dijeron que querían comunicarse con el público de manera más transparente, pero que estaban siguiendo el ejemplo de los organismos regionales y nacionales.

"El estado ha tenido miedo de asustar a la población", dijo Anne Souris, vicealcaldesa de París responsable de salud, y señaló que las autoridades se enfrentaron a un desastre único que luchaba por abrirse paso a través de regulaciones a veces conflictivas. .

"El gobierno pensó que protegería a la población al no revelar información sobre el problema del plomo", explicó.

Este mes, las autoridades parisinas abrieron escuelas públicas para el nuevo año escolar y dijeron que ninguna de ellas todavía tenía un nivel alarmante de plomo. Algunas escuelas privadas no abrieron a tiempo por miedo al plomo.

En parte debido a la falta de transparencia de las autoridades, muchos padres no están convencidos de que las escuelas estén libres de plomo.

La conciencia pública del problema crecía lentamente. Tomó una demanda, la filtración a la prensa francesa de los resultados de las pruebas y las críticas públicas hechas por expertos.

Los expertos tienen diferentes opiniones sobre si la ciudad debe someter a los niños en el área expuesta a exámenes obligatorios. Algunos expertos franceses sostienen que la presencia de altos niveles de plomo en las superficies no tiene una correlación necesaria con la contaminación de niños individuales.

Pero muchos niños han sido expuestos a un alto riesgo. Más de 6,000 niños menores de 6 años viven a menos de 800 metros de donde las pruebas han demostrado altos niveles de plomo.

La negativa de las autoridades a exigir que los niños se sometan a pruebas hará que sea prácticamente imposible evaluar el alcance total de la exposición al plomo a medida que los niveles de plomo disminuyen con el tiempo a medida que el elemento se elimina del cuerpo.

"No alentaron a las personas a tomar pruebas de concentración de plomo, no cerraron las escuelas y la Agencia Regional de Salud no emitió una alerta", dijo Thébaud-Mony. "La ciudad de París se escondió detrás de las autoridades".

Cientos de niños estuvieron expuestos al plomo

Elevándose como fortaleza, la sede de la policía de la ciudad de París se encuentra frente a Notre-Dame y sirvió como centro de mando en la noche del incendio de la catedral. Mientras sonaban las sirenas y los bomberos temían que la catedral se derrumbara, se cerró una guardería dentro del edificio de la policía por temor a que pudieran ser aplastados por los escombros de la catedral.

Días después, se examinó el plomo en la guardería, que atiende a niños de la policía. Según un documento policial confidencial, se ha encontrado que los niveles de plomo en algunas áreas alcanzan hasta 2.5 veces más que el estándar francés para edificios frecuentados por niños.

El documento indica que las autoridades francesas se dieron cuenta del peligro de contaminación por plomo días después del incendio, pero permanecieron en silencio.

Los hijos del oficial fueron trasladados a una segunda guardería más lejos de Notre-Dame en otro edificio policial. Hasta 80 niños jugarían en esta segunda guardería en las siguientes semanas. Pero resultó que el segundo edificio también estaba contaminado.

Nuevas pruebas arrojaron resultados más preocupantes que inicialmente estaban ocultos para la policía y el público.

En la segunda guardería, 20 mediciones indicaron niveles de plomo en o por encima del límite para edificios que albergan niños. Estos niveles se encontraron, entre otros, en la habitación de duendes y en las habitaciones donde se alimentaba a los bebés con biberones.

Las ventanas del edificio se habían abierto durante el incendio, según el informe policial confidencial.

A principios de mayo, la ciudad finalmente cerró la segunda guardería para descontaminación e informó a la policía de la situación.

Pero todavía no ha sonado más alarma general.

"Tomamos medidas de inmediato y cerramos nuestras propias guarderías durante un mes y medio", dijo Frédéric Guillo, un oficial de policía y representante de su tipo en una de las centrales sindicales más grandes de Francia, CGT.

"¿Por qué las autoridades públicas no hicieron nada por las otras guarderías?", Preguntó.

Un problema era que se recibían diferentes mensajes de diferentes agencias gubernamentales.

El 9 de mayo, la Agencia Regional de Salud emitió una declaración tranquilizadora al público, confirmando solo "la presencia de polvo de plomo en las inmediaciones de la catedral".

Al mismo tiempo, funcionarios del Ministerio de Cultura, responsables de la reconstrucción de Notre-Dame, estaban minimizando los riesgos en una reunión con funcionarios de salud pública, inspectores de trabajo, policías y representantes locales, según una persona que asistió a la reunión.

El Ministerio de Cultura Conservador Regional, Antoine-Marie Préaut, dijo que las autoridades tomaron en serio las preocupaciones. "No estamos minimizando el riesgo de contaminación por plomo", dijo.

Los jardines de infancia y las escuelas públicas cerca de Notre-Dame permanecieron abiertas durante semanas después del incendio.

A principios de mayo, las autoridades parisinas emitieron recomendaciones para limpiar las escuelas cerca de la catedral, pero ofrecieron poca orientación a los padres.

A mediados de mayo, sin informar al público, la ciudad comenzó a realizar las primeras pruebas de plomo en las escuelas primarias públicas. Durante las siguientes dos semanas, se evaluaron nueve escuelas primarias y guarderías cerca de Notre-Dame, seis de las cuales informaron niveles de plomo hasta 2.5 veces el límite reglamentario aceptado.

En julio, las escuelas cerraron durante las vacaciones de verano y la ansiedad pública comenzó a aumentar. A principios de julio, el sitio francés de periodismo de investigación Mediapart publicó los primeros documentos de preocupación de plomo filtrados en Notre-Dame y sus alrededores. Los padres exigieron una mayor transparencia sobre los riesgos, y los ambientalistas hicieron sonar las alarmas.

La agencia regional de salud había invitado previamente a mujeres embarazadas y niños de hasta 7 años a hacerse pruebas de plomo. Ahora la agencia se ha centrado en las escuelas, ampliando el perímetro de atención y la cantidad de escuelas evaluadas.

A medida que los resultados comenzaron a llegar, quedó claro que cada vez más escuelas tenían niveles preocupantes de plomo.

Para entonces, los niños estaban de vacaciones, aunque algunas escuelas en el área de Notre-Dame todavía estaban abiertas para funcionar como campamentos de vacaciones.

Las pruebas revelaron niveles de plomo por encima del límite recomendado en al menos 18 guarderías, preescolares y escuelas primarias. Dos escuelas que se usaban como campamentos de vacaciones se cerraron cuando las pruebas revelaron una contaminación preocupante.

Todavía no está claro por qué no todas las escuelas en el área han sido evaluadas más fácilmente. Muchos de los resultados de las pruebas se publicaron solo cuando la presión pública aumentó. Unas semanas después, a fines de julio, una entidad ambiental francesa presentó una demanda contra el gobierno por su lenta respuesta a la crisis.

En una entrevista telefónica, Anne Souris, la vicealcaldesa de París responsable de salud pública, dijo que las autoridades parisinas no revelaron los resultados de las pruebas porque querían coordinar su acción con las autoridades nacionales. Al igual que otros funcionarios del gobierno, también dijo que una ciudad tan antigua como París tiene un problema principal que es anterior al incendio de Notre-Dame.

"Tenemos un gran problema de plomo", dijo Souris. “El problema va mucho más allá de Notre-Dame, pero como no existe un estándar para los espacios públicos, necesitamos un plan más amplio para lidiar con el plomo en París.

Con algunas excepciones, las regulaciones de plomo francesas son pautas, no estándares legalmente vinculantes. Es decir, son esencialmente opcionales.

El Ministerio de Salud ha declarado que más de 70 microgramos de plomo por metro cuadrado es equivalente a "riesgo de contaminación por plomo para los niños expuestos a este nivel" y requiere "intervención inmediata".

Pero esta regla se refiere a espacios cerrados. En París, los funcionarios han estado en desacuerdo sobre el límite permitido de plomo al aire libre.

Dudas de los padres

A medida que comienza el nuevo año escolar y las familias parisinas envían a sus hijos de regreso a la escuela, muchos quieren saber si sus hijos han estado expuestos al plomo y todavía están en riesgo.

"Al principio, las escuelas y las autoridades locales intentaron tranquilizarnos", dijo Anne Souleliac, madre de tres hijos y residente del quinto distrito (distrito).

“¿Pero ya tenemos una noción real de riesgo? Creo que no."

En mayo, Souleliac le pidió al director de su escuela primaria privada que tomara pruebas de plomo, pero la solicitud fue ignorada, dijo. En agosto, después de que las autoridades ampliaron el área considerada en riesgo, la escuela cambió su posición y encargó las pruebas. Los resultados no se hicieron públicos, pero la escuela pospuso el inicio del nuevo año escolar.

Si bien los funcionarios continuaron realizando pruebas de plomo, cinco escuelas primarias privadas no pudieron reabrir a tiempo para el comienzo del nuevo año escolar.

Aunque la Agencia Regional de Salud se ha resistido a instar a los niños a someterse a pruebas obligatorias, alrededor de 400 niños han realizado estas pruebas por iniciativa de sus padres, dijo la agencia el jueves (12).

De estos niños, el 8.5% mostró niveles de contaminación por plomo en o por encima del límite permitido en Francia. La agencia no reveló qué escuelas estudian a estos niños.

Las autoridades señalan que las "mediciones ambientales" realizadas el día después del incendio acusaron de "buena calidad del aire". No se ha dicho nada sobre los cientos de personas que presenciaron el incendio de Notre-Dame y que pudieron haber estado expuestos al polvo de plomo en la atmósfera.

"Es comprensible que los padres tengan preguntas", comentó Fabien Squinazi, ex director del Laboratorio de Salud Pública de París. Aconsejó a las autoridades sobre el problema del plomo durante el verano.

“Pero si los niños pasan unos minutos en el patio de una escuela de alto grado y el resto del día en un aula no contaminada, no hay motivo de preocupación.

"Un alto nivel de plomo en las superficies no significa automáticamente que un niño haya sido contaminado".

La región que recibe la atención más oficial es Île de la Cité, la isla del Sena donde se encuentra la Catedral de Notre Dame. Las autoridades locales han abierto un centro especial para examinar a niños menores de 7 años y mujeres embarazadas que viven en la isla.

Pero para el resto de la población, incluidos los residentes del área de interés más amplia, los exámenes de nivel de plomo solo se ofrecen a las personas con solicitudes especiales cumplimentadas por los médicos.

Fallas de seguridad extendidas

Las personas expuestas a los niveles más altos de plomo eran las que trabajaban en la propia catedral. En julio, en medio de una creciente preocupación pública, los funcionarios suspendieron el trabajo en la catedral y dijeron que se necesitaban medidas más estrictas "de acuerdo con las demandas de la inspección del trabajo".

De hecho, el trabajo en el sitio se suspendió solo después de siete cartas alarmantes, docenas de correos electrónicos y una serie de acaloradas reuniones entre los inspectores del trabajo y los responsables de la reconstrucción de la catedral dentro del ambicioso calendario de cinco años establecido por el presidente Emmanuel Macron.

El NYT ha tenido acceso a cartas confidenciales de los inspectores del trabajo que detallan una multitud de fallas que han expuesto a los trabajadores a niveles de plomo excepcionalmente altos.

Las pruebas dentro de la catedral encontraron niveles de plomo hasta 588 veces superiores al límite reglamentario permitido.

En el área de Notre-Dame, abierta a trabajadores y funcionarios de seguridad, los niveles de plomo fueron hasta 1.300 veces más altos, según mediciones confidenciales del Ministerio de Cultura a las que tuvo acceso el New York Times. Fuera del trabajo en sí, en las aceras vecinas, los trabajadores estuvieron expuestos a niveles de plomo de hasta 955 veces el límite permitido.

Un mes después del incendio, un inspector de trabajo advirtió que no todos los trabajadores usaban equipos de seguridad e instó a las autoridades a "implementar de inmediato las medidas necesarias para proteger a los empleados del riesgo de exposición al plomo".

Para aumentar el peligro, los inspectores notaron que los trabajadores dentro de la catedral no estaban descontaminando la ropa que usaban debajo de su mono de trabajo cuando salían del trabajo. Los trabajadores llegaron a casa con estas ropas, exponiendo a sus familias a la posibilidad de contaminación por plomo.

Según Squinazi, el especialista parisino, los hijos de estos trabajadores deben someterse a exámenes.

El inspector del trabajo descubrió que cuando los trabajadores comenzaron a descontaminar el área abierta de la catedral a principios de junio, no usaban ropa protectora y no habían recibido orientación sobre la exposición al plomo. En una carta final fechada el 22 de julio, otro inspector informó que los trabajadores ingresaban al sitio a través de las unidades de descontaminación que debían pasar cuando salían.

"La forma en que el trabajo está actualmente organizado no permite la descontaminación efectiva de los trabajadores", concluyó el inspector.

Amenazó con detener el trabajo si no se tomaban medidas de seguridad. Tres días después, estaba cerrado.

Representantes sindicales enojados acusaron al gobierno de priorizar la reconstrucción del monumento sobre la salud pública. El Ministerio de Cultura rechaza la acusación.

"No negamos que haya un riesgo con el plomo, pero las medidas que tomamos poco después del incendio ayudaron a prevenir la exposición de los trabajadores", dijo Preaut, el conservador del Ministerio de Salud.

Según él, de las docenas de trabajadores que ya han trabajado en el sitio, tres reportaron niveles de plomo en la sangre por encima del límite permitido. Están recibiendo seguimiento médico.

Las empresas que realizan el trabajo dicen que evalúan a sus trabajadores pero no han revelado los resultados de los exámenes por razones de confidencialidad médica.

Préaut señaló que la exposición al plomo es un tema complicado, en parte debido a la ausencia de límites reglamentarios claros.

"Hay plomo en otras partes de París", explicó. "Cada vez que hay un edificio aquí, encontramos algo de plomo a su alrededor".

El trabajo en la catedral se reanudó el 19 de agosto con una serie de nuevas medidas de seguridad, que incluyen lavado obligatorio de pies, duchas de descontaminación y el uso de ropa interior desechable. Una empresa contratista descontamina la ropa de trabajo.

Se adoptaron estrictos controles de entrada y salida de trabajadores de la construcción.

Pero incluso después de que se reanudó el trabajo, se podía ver a los trabajadores trabajando en el lado norte de la catedral sin guantes ni máscaras. Según las propias mediciones del Ministerio de Cultura, los niveles de plomo en esta área fueron diez veces el límite recomendado.

En el techo, donde algunos trabajadores trabajaron durante meses sin máscaras o guantes, algunas mediciones representaron niveles de plomo 2,300 veces superiores al límite de seguridad.

El principal arquitecto responsable de la reconstrucción de la catedral, Philippe Villeneuve, describió el plomo como uno de los desafíos más complejos de la reconstrucción.

"Sabemos cómo reconstruir el techo, la torre, las bóvedas", dijo. “¿Pero plomo? No sabemos cuáles son los límites y no sabemos las reglas exactas a seguir ".

Él y otros ahora temen que el trabajo llevará más tiempo de lo previsto debido a las precauciones.

"Ya no estamos trabajando al mismo ritmo", dijo, atribuyendo esto "al problema principal".
"El problema del plomo aún no se ha resuelto".

Las preocupaciones se acumulan

Los dueños de tiendas en las calles alrededor de Notre-Dame han visto caer sus ingresos fuertemente desde el incendio. A los turistas se les prohibió acceder a algunas calles, la plaza y la catedral, que alguna vez fue uno de los lugares más visitados del mundo.

Los comerciantes dicen que los inspectores de la ciudad o del estado han realizado pruebas de plomo en sus cafeterías o restaurantes y que sus ubicaciones son seguras.

Marie-Madeleine Miquel, o Mado, de 80 años, posee tres restaurantes cerca de la catedral. Según ella, las pruebas no revelaron niveles alarmantes de plomo. Aun así, los ingresos de sus restaurantes han caído un 90% desde el incendio.

"No es el plomo lo que me matará", comentó, sentada en su restaurante vacío, con partes de su calle aún cerradas mientras terminaban las operaciones de descontaminación. "Es la falta de turistas".
Otros siguen preocupados, mientras que la ansiedad da paso a la incertidumbre.

"No todos los niños han sido examinados y sus padres están mal informados", dijo Mathé Toullier, portavoz de la organización francesa más grande que representa a las víctimas de la contaminación por plomo.

"Solo en unos pocos años sabremos si hubo consecuencias, y esas consecuencias pueden ser terribles".

Nacho Vega

Nacho Vega. Nací en Cuba pero resido en España desde muy pequeñito. Tras cursar estudios de Historia en la Universidad Complutense de Madrid, muy pronto me interesé por el periodismo y la información digital, campos a los que me he dedicado íntegramente durante los últimos 7 años. Encargado de información política y de sociedad. Colaborador habitual en cobertura de noticias internacionales y de sucesos de actualidad. Soy un apasionado incansable de la naturaleza y la cultura. Perfil en Facebookhttps://www.facebook.com/nacho.vega.nacho Email de contacto: nacho.vega@noticiasrtv.com

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