La historia del derrame de ántrax en la Unión Soviética aborda la búsqueda de los orígenes de Covid-19





Los pacientes comenzaron a llegar a los hospitales con neumonía inexplicable. Decenas de ellos murieron en cuestión de días. La policía secreta confiscó los expedientes médicos y ordenó a los médicos que guardaran silencio. Los espías estadounidenses recogieron evidencia de algo que se habría filtrado de un laboratorio, pero los funcionarios locales propusieron una explicación más mundana: carne contaminada.





Se necesitó más de una década para que la verdad saliera a la luz.

Al menos 66 personas murieron en abril y mayo de 1979 cuando la bacteria del ántrax en el aire emergió de un laboratorio militar en la Unión Soviética. Pero eminentes científicos estadounidenses expresaron su confianza en la afirmación de los soviéticos de que el patógeno había pasado de los animales a los humanos. Fue solo después de una investigación en profundidad llevada a cabo en la década de 1990 que uno de los expertos confirmó sospechas anteriores: el accidente en la ciudad rusa hoy llamada Ekaterinburg fue el resultado de una fuga de laboratorio, una de las más mortíferas jamás documentadas.

Hoy, las tumbas de algunas de las víctimas están abandonadas y sus nombres están estampados en placas de metal en la parte trasera de un cementerio en las afueras de la ciudad, donde fueron enterrados en ataúdes con un desinfectante agrícola. Pero la historia del accidente que les quitó la vida y la operación de encubrimiento que lo ocultó cobraron una relevancia renovada a medida que los científicos buscan los orígenes del Covid-19.

Ella muestra cómo un gobierno autoritario puede dar forma a la narrativa sobre un brote de enfermedad y cómo pueden pasar años, o tal vez incluso un cambio de régimen, para que se descubra la verdad.

«Hay rumores locos en torno a cada epidemia», escribió el biólogo estadounidense Joshua Lederberg, ganador del Premio Nobel, en un memorando después de un viaje de investigación a Moscú en 1986. «Es muy probable que la explicación soviética actual sea cierta».

Muchos científicos creen que el virus que causó la pandemia Covid-19 evolucionó en animales y en un momento dio el salto a los humanos. Pero los investigadores también piden una mayor investigación sobre la posibilidad de un accidente en el Instituto de Virología de Wuhan.





Existe un temor generalizado de que el gobierno chino (que rechaza la posibilidad de una fuga de virus del laboratorio, como lo hizo el gobierno soviético hace décadas) no esté dando a los investigadores internacionales acceso y datos que puedan arrojar luz sobre los orígenes de la pandemia.

«Todos tenemos un interés común en averiguar si la pandemia es el resultado de un accidente de laboratorio», dijo el biólogo de Harvard Matthew Meselson, entrevistado este mes en Cambridge, Massachusetts. «Quizás fue un tipo de accidente contra el que nuestras pautas actuales no brindan la protección adecuada».

Especialista em guerra biológica, Meselson mudou-se, em 1980, para o quarto de hóspedes da casa de um amigo que trabalhava para a CIA, para poder estudar informações secretas sugerindo que o surto de antraz na União Soviética teria sido vinculado a uma instalação militar en las proximidades. Seis años después, escribió que la explicación de los soviéticos sobre el origen natural del brote era «plausible». Para él, la evidencia ofrecida por los soviéticos era consistente con la teoría de que las personas habían sido afectadas por ántrax intestinal proveniente de harina de huesos contaminada utilizada como alimento para animales.

Luego, en 1922, después del colapso de la Unión Soviética, el presidente ruso Boris Yeltsin admitió que «nuestro desarrollo militar fue la causa» del brote de ántrax.

Meselson y su esposa, la antropóloga médica Jeanne Guillemin, fueron a Ekaterimburgo con otros expertos estadounidenses para realizar un estudio detallado. Documentaron cómo, el 2 de abril de 1979, un viento del noreste debió haber esparcido algunas esporas de ántrax, posiblemente solo unos pocos miligramos de ellas, arrojadas accidentalmente desde la fábrica a una zona estrecha que se extendía al menos 30 millas a favor del viento.

Al explicar cómo los soviéticos se las habían arreglado para disipar las sospechas sobre una fuga de laboratorio, Meselson dijo: «Puedes crear una historia completamente loca y hacerla plausible por la forma en que la diseñes».

En Sverdlovsk, el nombre que se le dio a Ekaterinburg en la época soviética, estas sospechas surgieron cuando la gente comenzó a enfermarse misteriosamente, como revelan entrevistas realizadas este mes con residentes que recuerdan esa época.

Raisa Smirnova, que tenía 32 años en ese momento y trabajaba en una fábrica de cerámica cercana, dijo que tenía amigos que trabajaban en el misterioso laboratorio y usaban sus privilegios para ayudarla a obtener naranjas y carne enlatada, productos que a menudo son difíciles de conseguir. También escuchó que en el laboratorio se realizaba algún tipo de trabajo secreto con gérmenes, a lo que los rumores locales atribuían brotes ocasionales de enfermedades.

“¿Por qué tienes las manos azules?” Smirnova recuerda que un compañero de trabajo le preguntó un día de abril de 1979 cuando iba a trabajar, aparentemente mostrando síntomas de bajo nivel de oxígeno en la sangre.

La llevaron de urgencia al hospital con fiebre alta y pasó una semana en el hospital, inconsciente. En mayo, 18 de sus compañeros de trabajo habían muerto. Antes de que se le permitiera regresar a casa, los agentes de la KGB le llevaron un documento para que lo firmara, prohibiéndole hablar sobre los hechos durante un período de 25 años.

En el servicio epidemiológico de Sverdlovsk, el investigador de salud Viktor Romanenko participó en el encubrimiento en un puesto subordinado. Dijo que supo de inmediato que el brote de la enfermedad que afectó a la ciudad no podría haberse originado por el ántrax intestinal transmitido por los alimentos, como afirmaron las principales autoridades de salud. El patrón y el momento de la distribución de casos revelaron que la fuente había sido transmitida por el aire y que se trataba de una ocurrencia única.

«Todos nos damos cuenta de que esto [a explicação oferecida] era una tontería ”, dijo Romanenko, quien eventualmente se convertiría en el jefe regional de salud pública en la época postsoviética.

En un estado comunista, sin embargo, no tuvo más remedio que participar en el engaño. Él y sus colegas pasaron meses aprehendiendo y probando carne. Agentes de la KGB irrumpieron en su oficina y se llevaron los archivos médicos. La Unión Soviética había firmado un tratado que prohibía las armas biológicas y estaban en juego los intereses nacionales.

“Se entendió que necesitábamos alejarnos lo más posible de la teoría de las armas biológicas”, recordó Romanenko. «Se trataba de defender el honor del país».

La preocupación llegó al Evening Sverdlovsk, un periódico local. Un corresponsal del New York Times llamó a la sala de redacción cuando el brote estaba en marcha, recuerda un periodista que trabajaba allí en ese momento, Alexander Pashkov. El editor en jefe ordenó a los reporteros que no aceptaran llamadas internacionales o de larga distancia, para evitar la posibilidad de que alguien soltara un mensaje inapropiado si el corresponsal llamaba nuevamente.

“Cualquiera que pueda guardar un secreto sale victorioso”, dijo Pashkov.

Cuando la Unión Soviética colapsó, también lo hizo su capacidad para guardar secretos. Para un documental realizado en 1992, Pashkov vio a un oficial de contrainteligencia retirado que entonces residía en Ucrania, que ahora es un país diferente, que había trabajado en Sverdlovsk en ese momento. El oficial dijo que las llamadas telefónicas interceptadas desde el laboratorio militar revelaron que un técnico se había olvidado de reemplazar un filtro de seguridad.

Poco después, Yeltsin -quien, como principal líder comunista de la región en 1979, había participado él mismo en la operación de encubrimiento- admitió que la culpa era de los militares.

«Es necesario comprender algo muy simple», dijo Pashkov. “¿Por qué todo esto se hizo público? Por la caída de la URSS ”.

Meselson dijo que determinar el origen de las epidemias se vuelve más crucial cuando hay problemas geopolíticos involucrados. Si él y sus colegas no hubieran probado la causa del brote en ese momento, dijo, el problema aún podría irritar la relación entre Rusia y Occidente.

Lo mismo ocurre con la investigación sobre el origen de Covid-19, dijo Meselson. Mientras la fuente de la pandemia siga siendo una fuente de sospecha, el problema seguirá creando tensiones con China, más que si se descubriera la verdad.

“Hay una gran diferencia entre las personas que todavía están tratando de demostrar un punto, luchando contra la oposición emocional, y las personas que pueden mirar atrás y decir ‘sí, tenía razón’”, dijo Meselson. “Uno de ellos alimenta las guerras. El otro es historia. Necesitamos encontrar respuestas a estas preguntas. Necesitamos historia, no toda esta emoción ”.

A diferencia del Covid-19, el ántrax no se transmite fácilmente de persona a persona, por lo que la filtración del laboratorio de Sverdlovsk no desencadenó una epidemia mayor. Pero ni siquiera el caso de Sverdlovsk ha sido completamente esclarecido hasta la fecha. Todavía no está claro si la actividad secreta llevada a cabo en la fábrica fue el desarrollo de armas biológicas ilegales, algo que se sabe que ha hecho la Unión Soviética, o si fue la investigación de vacunas.

Nacho Vega

Nacho Vega. Nací en Cuba pero resido en España desde muy pequeñito. Tras cursar estudios de Historia en la Universidad Complutense de Madrid, muy pronto me interesé por el periodismo y la información digital, campos a los que me he dedicado íntegramente durante los últimos 7 años. Encargado de información política y de sociedad. Colaborador habitual en cobertura de noticias internacionales y de sucesos de actualidad. Soy un apasionado incansable de la naturaleza y la cultura. Perfil en Facebook: https://www.facebook.com/nacho.vega.nacho Email de contacto: nacho.vega@noticiasrtv.com

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