¿Está terminando la pandemia de coronavirus en India?





Durante la mayor parte de los últimos 11 meses, la Dra. Sushila Kataria ha trabajado 15 horas al día, siete días a la semana, atendiendo a una marea creciente de pacientes de Covid-19 en el Hospital Medanta, una importante institución privada en las afueras de Nueva Delhi.





Desde los primeros casos en el hospital, turistas italianos que se enfermaron en marzo, Medanta ha tratado a más de 11.000 pacientes de Covid en sus pabellones, unidades de cuidados intensivos, instalaciones de cuarentena en hoteles y programas de atención domiciliaria. La carga de Covid alcanzó su punto máximo en noviembre, con alrededor de 450 pacientes hospitalizados y otros 50 a 100 en lista de espera.

«Fue totalmente abrumador», dijo el Dr. Kataria, especialista en enfermedades infecciosas que dirige el servicio en Medanta. «Noviembre fue el peor. Solo pudimos recibir tantos pacientes como pudiéramos prescindir. Estábamos tratando con pacientes muy, muy enfermos en la consulta externa, ya que no había espacio en la UCI».

Pero los médicos en el área de Nueva Delhi que tratan a Covid ahora están experimentando un alivio inesperado. El número diario de nuevas infecciones en la capital se ha reducido drásticamente en las últimas semanas. Medanta tiene solo 25 pacientes de Covid en la actualidad, y otros hospitales de la ciudad también informan que hay muchas camas vacías en las salas de Covid.

«Para nuestro alivio y sorpresa, la cantidad de casos comenzó a disminuir drásticamente», dijo el Dr. Kataria.

La tendencia va más allá de la capital. A nivel nacional, las nuevas infecciones confirmadas por coronavirus en India cayeron precipitadamente, de casi 100.000 nuevas infecciones por día a mediados de septiembre a un promedio de 13.000 a 14.000 por día la semana pasada. Al mismo tiempo, la investigación en salud indica que puede haber habido una exposición pública al virus mucho mayor de lo que se percibía anteriormente.

En un momento en que muchos otros países están luchando contra la segunda y tercera oleadas y alarmantes nuevas variantes del coronavirus, la caída de las infecciones trae una perspectiva fascinante: ¿la pandemia ha comenzado a extinguirse en India?





Algunos médicos e investigadores están comenzando a especular que las ciudades indias populosas pueden estar acercándose a las primeras etapas de la «inmunidad colectiva» natural, incluso antes de que una vacuna esté ampliamente disponible, causando que la propagación del patógeno desaparezca repentinamente.

«Lo que parece que hemos hecho es dejar que el virus siga su camino», dijo el virólogo T. Jacon John, profesor jubilado del Christian College of Medicine en Vellore, en el estado sureño de Tamil Nadu. «Al no aplanar la curva al principio, India ha superado la barrera de la inmunidad colectiva y la epidemia parece estar retrocediendo de forma natural».

Esto, a su vez, alimenta un optimismo cauteloso de que India está emergiendo de la sombra de la pandemia, lo que le permite reparar una economía golpeada por un bloqueo rígido, las restricciones posteriores y el miedo público.

«Tengo la esperanza de que lo peor haya pasado», dijo el Dr. Randeep Guleria, director del Instituto Indio de Ciencias Médicas y miembro del grupo de trabajo Covid-19 del gobierno indio. «En ciertas áreas, como las grandes ciudades, es posible que hayamos estado cerca de lograr un buen nivel de inmunidad, si no de manada, cerca de él».

El Banco de la Reserva de la India, normalmente contenido, fue incluso más efervescente en un boletín reciente, elogiando la «probabilidad creciente» de una recuperación económica más fuerte de lo esperado a medida que la amenaza de la enfermedad retrocede.

«India ‘lo duplicó como Beckham'», dijo el banco central sobre la curva pandémica del país. «Excepto por la aparición de una segunda ola, lo peor ha quedado atrás. La recuperación se está fortaleciendo y pronto el invierno de nuestro descontento se convertirá en un verano glorioso».

‘Nadie está contando’

Después de que India detectara sus primeros cientos de infecciones por coronavirus en marzo del año pasado, el primer ministro Narendra Modi impuso un bloqueo draconiano en todo el país, con la esperanza de romper la cadena de transmisión viral y contener el patógeno.

Con el transporte público suspendido durante meses y los consumidores limitados a comprar alimentos, medicamentos y productos de limpieza, la economía de la India se contrajo un 24% anual en el trimestre de abril a junio.

Pero el cierre no logró detener la propagación del virus en un país donde millones de personas viven en grupos, compartiendo baños y grifos comunitarios, en barrios marginales superpoblados. Desde las ciudades, el patógeno aparentemente fue llevado al interior, ya que los trabajadores migrantes despedidos regresaron a sus aldeas.

En total, India reportó más de 10,7 millones de infecciones confirmadas por coronavirus, la segunda cuenta más alta del mundo, después de Estados Unidos. Pero los expertos en salud están de acuerdo en que el total real fue mucho mayor, y la mayoría de las infecciones no se reconocieron ni registraron.

«Los casos reportados no reflejan ni remotamente los casos reales, solo reflejan a las personas que fueron evaluadas», dijo Vikram Patel, profesor de salud global en la Escuela de Medicina de Harvard. «Por razones que no conocemos del todo, el virus se propagó como la pólvora en India, más que en cualquier otro país».

En ciudades como Delhi, Mumbai y Puna, los estudios de seroprevalencia, que miden los anticuerpos que sugieren una exposición previa al virus, han indicado que más de la mitad de los residentes han estado expuestos al virus. Uno de estos estudios en el estado de Karnataka estimó que había 31 millones de infecciones allí a mediados de agosto, incluido el 44% de la población rural y el 54% de la población urbana.

Pero muchas personas con anticuerpos no recuerdan que estaban enfermas. «Se estima que entre el 30% y el 40% de las personas pueden haber tenido infecciones leves o asintomáticas y no se han examinado», dijo el Dr. Guleria. «Muchos de los que desarrollaron síntomas moderados pueden haber tenido Covid-19 sin darse cuenta».

India ha informado de más de 154.000 muertes por Covid-19. Pero, al igual que el recuento real de infecciones, nunca se conocerá el número real de muertes, ya que la mayoría de los indios aún mueren en sus hogares, sin que se determine formalmente la causa de la muerte. «Nunca sabremos cuántas personas murieron, nadie está contando», dijo el Dr. John.

Incluso teniendo esto en cuenta, algunos investigadores dicen que la tasa de muerte por Covid en India probablemente no fue tan alta como en otras regiones.

Una razón de esto podría ser la relativa juventud de la población india. Solo el 6,5% de ellos tiene más de 65 años, frente al 20% en Europa.

Algunos expertos también señalan factores ambientales que afectan el sistema inmunológico, aunque los científicos enfatizan que esta hipótesis necesita más estudio. «Estamos teniendo una enfermedad mucho menos grave que el resto del mundo y muchas más infecciones asintomáticas», dijo el microbiólogo Gagandeep Kang, quien participó en la producción de la vacuna contra el coronavirus en el país. «Parte de la razón puede ser la exposición previa a muchos otros patógenos».

«Vivimos en un entorno donde estamos expuestos a todo tipo de patógenos todo el tiempo y aprendemos a no reaccionar demasiado», agregó.

India realiza muy poca secuenciación viral, lo que permitiría a los científicos monitorear la variante particular de la enfermedad que prevalece en el país, algo que el gobierno ahora está tratando de corregir. Pero el economista de salud con sede en Kerala, Rijo John, sugiere que hasta ahora India ha tenido una cepa mucho menos virulenta que en otros lugares.

«En general, se acepta que tenemos una forma muy leve del virus en India», dijo. «Pero es difícil predecir el futuro».

El número diario de nuevos casos reportados es ciertamente menor que el verdadero total de nuevas infecciones, especialmente en las áreas rurales, donde la infraestructura de pruebas es más débil, pero los expertos dicen que no hay duda de que la pandemia está en fuerte declive en India.

«Parece que el virus se ha extendido mucho por todo el país», dijo el Dr. Kang. «Quizás la razón por la que los números están cayendo es que la mayoría de las personas ya se han infectado y la infección les brinda al menos un 80% de protección durante meses».

‘Espacio para aumentar casos’

Con la ansiedad pública por la enfermedad que ahora está disminuyendo, la economía india se está recuperando y, según la estimación de HSBC, la economía se encuentra en el 94% de los niveles prepandémicos. Pero la recuperación sigue siendo desigual, con la demanda de bienes volviendo a los niveles anteriores a la pandemia, pero la demanda de servicios sigue cayendo en un 30%.

La vida también permanece gravemente perturbada de otras formas. La mayoría de los 270 millones de escolares del país no han ido a la escuela desde marzo, aunque algunos estados han permitido que regrese un número limitado de estudiantes mayores. Los profesionales de cuello blanco han estado trabajando principalmente desde casa durante 11 meses, mientras que muchos ancianos apenas han salido de casa, debido a la posibilidad de que sigan siendo susceptibles a la infección.

Ramanan Laxminarayan, director del Centro de Dinámica, Economía y Políticas de Enfermedades, advierte que las nuevas medidas hacia la normalidad, como la reapertura de escuelas y lugares de trabajo, pueden ir acompañadas de un aumento adicional de casos, ya que las personas sin inmunidad estarán expuestas a virus.

«Mucho de eso quedó atrás, pero eso no significa que haya terminado para siempre», dijo. «Tenemos una situación artificial en la que logramos un equilibrio, pero si volvemos a la vida normal todavía habrá mucho espacio para el aumento de casos».

India lanzó una ambiciosa campaña de vacunación, destinada a inocular a 300 millones de personas para fines de agosto, incluidos los trabajadores de la salud y los ancianos. Pero con solo 3 millones vacunados desde que comenzó la campaña hace dos semanas, es probable que alcanzar ese objetivo sea un proceso lento y prolongado.

Mientras tanto, es probable que se produzcan brotes localizados del coronavirus, como lo que está sucediendo en Kerala, el estado sureño que alguna vez fue elogiado por su exitoso control del virus. «Si observa los sitios que obtuvieron buenos resultados en el control inicial, son los que tienen un alto nivel de infección en la actualidad», dijo el Dr. Kang. «Y si hay una variante que escapa a las reacciones inmunes, todos estarán en el juego nuevamente».

En el Hospital Medanta en Delhi, la Dra. Kataria dice que la presión constante del año pasado, junto con el aislamiento físico de su esposo y sus dos hijos adolescentes, para mantenerlos a salvo, tuvo un precio. «Me dije a mí misma: ‘Hice todo lo que pude'», dijo. «No podemos pensar que somos dioses. Después de todo, somos humanos».

Aunque se muestra cautelosamente optimista de que lo peor ha pasado, advierte contra la complacencia, dado el potencial de nuevos brotes de casos, especialmente si una variante más virulenta se extiende por todo el país. «Si la situación continúa así durante un mes, podemos decir que hemos logrado cifras bajas sostenidas debido a la inmunidad y la vacunación», dijo. «Pero tenemos que cruzar los dedos. Estos buenos tiempos pueden no durar para siempre».

Nacho Vega

Nacho Vega. Nací en Cuba pero resido en España desde muy pequeñito. Tras cursar estudios de Historia en la Universidad Complutense de Madrid, muy pronto me interesé por el periodismo y la información digital, campos a los que me he dedicado íntegramente durante los últimos 7 años. Encargado de información política y de sociedad. Colaborador habitual en cobertura de noticias internacionales y de sucesos de actualidad. Soy un apasionado incansable de la naturaleza y la cultura. Perfil en Facebook: https://www.facebook.com/nacho.vega.nacho Email de contacto: nacho.vega@noticiasrtv.com

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