Es la primera vez que vemos una misión aterrizar en otro planeta en directo. vea aquí









Es una noche de estreno para la historia de la exploración espacial. La misión InSight de la NASA, la agencia espacial estadounidense, llega este lunes a Marte para concretar cinco tareas nunca antes alcanzadas: estudiar las profundidades del planeta, instalar sismógrafos en otro planeta más allá de la Tierra, usar un brazo robótico por primera vez en otro. mundo, perforar la superficie marciana a una profundidad 15 veces más de lo que alguna vez fue hecho y montar un magnetómetro en Marte. Todo para saber más sobre un planeta que muchos creen poder ser nuestra próxima morada. O bien para saber más (mucho más) sobre el pasado, el presente y el futuro de nuestro propio planeta.

Todo esto va a pasar a partir de 19h54 en Portugal continental y se puede ver en directo y 360 a continuaci√≥n. Y cuando decimos "en directo" hablamos literalmente: la bolea de la misi√≥n InSight va una tecnolog√≠a llamada Marco que filmar√° y transmitir√° en directo, y por primera vez, el aterrizaje de una sonda en otro planeta. Marco est√° compuesto por dos peque√Īas naves espaciales con tecnolog√≠a min√ļscula que ya demostr√≥ tener potencial a lo largo del trayecto entre la Tierra y Marte. Pero si llega al Planeta Rojo y es capaz de mostrarnos a InSight a aterrizar en Marte, entonces estaremos ante "una nueva capacidad de comunicaci√≥n para la Tierra", prev√© la NASA.

Aunque los objetivos de la misi√≥n InSight son atrevidos, la tecnolog√≠a detr√°s de la m√°quina no nos es completamente desconocida. La sonda que llega esta noche a Marte fue concebida de acuerdo con la tecnolog√≠a ya probada (y aprobada) por la misi√≥n Phoenix, una nave espacial desarrollada por Lockheed Martin Space en 2008 que vino a aterrizar junto al polo norte marciano. InSight tiene un escudo t√©rmico y un paraca√≠das mejorado, pero el plan es muy similar al trazado para el Phoenix: "Despu√©s de separarse de una etapa de crucero, un aeroescenso desciende por la atm√≥sfera. El paraca√≠das y los retrofoguetes disminuyen la velocidad de la nave; y las piernas suspendidas absorben alg√ļn choque del aterrizaje ", describe la NASA.

Todo esto va a suceder "en el mayor aparcamiento de Marte", describe la agencia espacial estadounidense. Si todo va, el InSight terminará su viaje en Elysium Planitia, la segunda región volcánica más extensa de Marte. Elysium es una llanura y por lo tanto es un lugar mucho más estable y plano para recibir una misión que lleva a bordo materiales tan sensibles como el sismógrafo que medirá cuán vivo está Marte. Sin embargo, antes y allí llegar, InSight tendrá varios obstáculos para superar.





Uno de los primeros desafíos que la misión InSight se enfrentará es el que vagabundo Opportunity puede no haber sobrevivido: una tormenta de arena. La NASA ya admitió que existe una probabilidad considerable de que InSight llegue a Marte precisamente en el momento en que Elysium Planitia puede ser barrida por una tormenta de arena capaz de hacer las condiciones climáticas un poco más difíciles.

Para tener más certidumbre sobre lo que la nueva misión de la NASA se enfrentará, la sonda Mars Reconnaissance Orbiter va a estar atenta a la meteorología marciana y enviar información al equipo en Tierra. Si algo es demasiado difícil para InSight, el equipo podrá controlar el momento en que los paracaídas de la misión se abren y usar los radares para encontrar la superficie marciana.

Sin embargo, la agencia espacial estadounidense dice que InSight est√° preparada para (casi) todo: "Los ingenieros de InSight construyeron una nave espacial resistente, capaz de aterrizar con seguridad en una tormenta de polvo, si es necesario. El protector t√©rmico de la nave est√° dise√Īado para ser espeso suficiente para soportar ser alcanzado por polvo suspendido. Tambi√©n tiene un paraca√≠das que ha sido probado para ser m√°s fuerte que el de Phoenix, en el caso de enfrentar m√°s resistencia del aire debido a las condiciones atmosf√©ricas esperadas durante una tormenta de polvo.

Incluso con el Mars Reconnaissance Orbiter a servir de ojos para la misión InSight, la tarea no va a ser simple. La sonda atravesará la atmósfera marciana a una velocidad de 19,8 mil kilómetros por hora, pero tendrá que bajar a sólo ocho kilómetros por hora en sólo siete minutos. "Los siete minutos de terror" porque durante esta fase nada está en manos del equipo InSight que se queda en la Tierra: todo depende de la capacidad que la sonda tiene para sobrevivir a la entrada a la atmósfera. Y de la hospitalidad marciana.

Los "siete minutos de terror" empiezan siete minutos antes de que InSight entrar en la atmósfera de Marte ya 13 minutos de llegar a la superficie marciana. InSight está compuesta por una etapa de crucero, responsable de la energía y la comunicación de la nave espacial con la Tierra, y por un vehículo de entrada que incluye todos los escudos de la máquina. Cuando estas dos partes se separan, el "terror" comienza: la etapa de crucero se expulsa a una altitud de 1.025 kilómetros ya 5 mil kilómetros por hora.

A cinco minutos de aterrizar, a s√≥lo 45,2 kil√≥metros de altitud, se entra en la fase hipers√≥nica a una velocidad de 10,7 kil√≥metros por hora. El escudo t√©rmico, que va a proteger la m√°quina de la fricci√≥n ejercida por la atm√≥sfera, va a alcanzar los 1.500 ¬ļC mientras que el interior de InSight va a permanecer a una temperatura que ronda los 21¬ļC. Cuatro minutos despu√©s de haber entrado en la atm√≥sfera ya tres minutos de aterrizaje, los paraca√≠das se abren y la velocidad de InSight bajar√° de los 6.100 kil√≥metros por hora a los 1.370 kil√≥metros por hora, s√≥lo el 7% de la velocidad original.

A dos minutos y 37 minutos de llegar a la superficie, los escudos térmicos del InSight se separan del vehículo de entrada para que la máquina pueda "estirar las piernas": así como un avión suelta las ruedas para el aterrizaje, también esta misión a Marte se necesitará apoyo para soportarlo en la superficie del Planeta Rojo. Además de los tres apoyos, otra funcionalidad queda activa: el radar que permitirá a la nave percibir a qué distancia está del suelo. A 42 segundos de allí llegar, el paracaídas de InSight se suelta y la máquina entra en caída libre a una velocidad de 60 metros por segundo.

Cuando las piernas de InSight llegan a la superficie pol√©mica de Marte, la misi√≥n de la NASA comienza. Sin embargo, aqu√≠ en Tierra, puede haber una gran incertidumbre sobre lo que pasa con el benjamin de la agencia espacial estadounidense a 146 millones de kil√≥metros de casa. Si todo va por lo mejor, podemos tardar meros segundos en saber si el InSight lleg√≥ sano y salvo a la superficie marciana. Pero tambi√©n podemos estar obligados a esperar horas hasta obtener confirmaciones oficiales. Todo depende de cinco instrumentos: radiotelescopios, los peque√Īos Marco, el propio InSight, la sonda Mars Reconnaissance Orbiter y el 2001 Mars Odyssey.

A medida que el m√≥dulo InSight va penetrando en la atm√≥sfera de Marte, transmitir√° se√Īales de radio muy simples a la Tierra. Hay dos equipos de ingenieros a la escucha de estos signos: uno est√° en la Fundaci√≥n Nacional de Ciencia del Green Bank Observatory y otro est√° en el Instituto Max Planck para la Astronom√≠a Radio en Effelsberg, Alemania. Todo lo que oigan y estudien despu√©s, ser√° transmitido al Control de Misi√≥n del Laboratorio de Propulsi√≥n a Chorro y al Lockheed Martin Space, en Denver.

Quien est√© en Tierra escuchando las se√Īales de Marte no sabr√° mucho sobre lo que pasa en el Planeta Rojo, pero puede saber peque√Īos detalles esenciales: "Por ejemplo, cuando InSight abre los paraca√≠das, un cambio en la velocidad cambia a la velocidad frecuencia de la se√Īal. Esto es causado por el llamado efecto Doppler, que es lo mismo que ocurre cuando o√≠mos un cambio en la sirena de una ambulancia cuando pasa. Buscar por se√Īales como √©stas permitir√° que el equipo sepa la evoluci√≥n de InSight ", explica la NASA.

Los marcos tambi√©n ayudan en esta tarea. Estas dos peque√Īas m√°quinas, cada una con el tama√Īo de una carpeta para documentos, van a tratar de transmitir a la Tierra las se√Īales que van recibiendo de InSight en los √ļltimos minutos del viaje en marcha a Marte: "Las marcos son tecnolog√≠a experimental. Pero si funcionan como deben, el par transmitir√° toda la historia de la entrada de InSight en la NASA mientras se desarrolla. Esto puede incluir una imagen de InSight en la superficie marciana tan pronto como la sonda toque el suelo ", describe la agencia norteamericana.

Sin embargo, ya en el suelo, InSight va a decir a la Tierra si est√° todo bien dos veces. La primera ser√° as√≠ que el m√≥dulo aterrice en la superficie marciana, cuando la m√°quina env√≠a a la Tierra una se√Īal sonora que los radiotelescopios van a intentar detectar. Y la segunda ser√° siete minutos despu√©s de eso, cuando enviar una se√Īal sonora m√°s fuerte que la primera. Aunque el primero sirva para que los cient√≠ficos puedan quedarse un poco m√°s descansados, el segundo grito de InSight es que va a ser m√°s importante: "Incluye un poco m√°s de informaci√≥n y s√≥lo se oye si la nave espacial est√° en un estado de funcionamiento sano. Si la Deep Space Network de la NASA captura ese bip, esa es una buena se√Īal de que InSight sobrevivi√≥ al aterrizaje. Los ingenieros s√≥lo tendr√°n que esperar hasta el comienzo de la noche para averiguar si la sonda ha implantado con √©xito sus paneles solares ".

Por el s√≠ por el no, la NASA va a utilizar dos de las m√°quinas que tiene en Marte para asegurar que todo sali√≥ como deseable con InSight. Despu√©s de haber servido de ojos y o√≠dos durante el aterrizaje, la sonda Mars Reconnaissance Orbiter va "sobrevolando Marte y registrando los datos de InSight durante el descenso", explica la NASA: "La grabaci√≥n del Mars Reconnaissance Orbiter es similar a la caja negra de un" avi√≥n, lo que significa que tambi√©n puede ser importante si InSight no consigue aterrizaje con √©xito. √Čl mantendr√° los datos que registra durante la entrada a medida que desaparece en el horizonte de Marte. Cuando vuelva a aparecer del otro lado, reproducir√° los datos para que los ingenieros estudien ".

La otra máquina que la NASA va al servicio de la misión de InSight es el 2001 Mars Odyssey, que está en Marte desde 2001. Esta sonda transmitirá y fotografiar toda la historia del descenso de InSight a Marte. Además, transmitirá la confirmación de que los paneles solares de InSight, que son vitales para la supervivencia de la nave espacial, han sido totalmente implementados ".

El plan está todo delineado. Ahora sólo falta el veredicto final, ya que el éxito no está garantizado: sólo el 40% de todas las misiones enviadas a Marte Рpor cualquier agencia espacial Рllegaron a buen puerto. Sin embargo, la NASA puede estar confiada: desde 1965 que vaga Marte en tierra o en el aire.

Nacho Vega

Nacho Vega. Nac√≠ en Cuba pero resido en Espa√Īa desde muy peque√Īito. Tras cursar estudios de Historia en la Universidad Complutense de Madrid, muy pronto me interes√© por el periodismo y la informaci√≥n digital, campos a los que me he dedicado √≠ntegramente durante los √ļltimos 7 a√Īos. Encargado de informaci√≥n pol√≠tica y de sociedad. Colaborador habitual en cobertura de noticias internacionales y de sucesos de actualidad. Soy un apasionado incansable de la naturaleza y la cultura. Perfil en Facebook:¬†https://www.facebook.com/nacho.vega.nacho Email de contacto: nacho.vega@noticiasrtv.com

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